Un mar de arena aparentemente interminable, el Sahara se extiende hasta el horizonte. Imagen a través de NSF / Wikimedia.

El Sahara ya es el desierto de clima cálido más grande del mundo, aproximadamente del tamaño de los Estados Unidos contiguos. Y según un nuevo estudio, el desierto se ha expandido durante el siglo pasado.

Los desiertos se definen típicamente por su baja precipitación media anual, generalmente menos de 4 pulgadas (100 mm) de lluvia al año o menos. Para el nuevo estudio publicado el 29 de marzo de 2018 en el Journal of Climate, revisado por pares, los investigadores analizaron los datos de precipitaciones registrados en toda África desde 1920 hasta 2013 y encontraron que el Sahara, que ocupa gran parte de la parte norte del continente, se expandió en un 10 por ciento durante este período.

Los investigadores sugieren que otros desiertos también podrían expandirse. Sumant Nigam es profesor de ciencias atmosféricas y oceánicas en la Universidad de Maryland y autor principal del estudio. Dijo en un comunicado:

Nuestros resultados son específicos para el Sahara, pero probablemente tengan implicaciones para otros desiertos del mundo.

Esta imagen obtenida por satélite muestra las tres regiones del norte de África: el Sáhara, el Sahel y el Sudán. El desierto del Sahara cubre la parte superior norte del continente. El Sahel, un cinturón semiárido de tierra árida, arenosa y rocosa, se extiende a lo largo del continente africano entre el Sáhara y el Sudán, que es la parte meridional más verde y fértil de esta imagen. Imagen a través del Estudio de Visualización Científica del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA.

Los resultados del estudio sugieren que el cambio climático causado por el hombre, así como los ciclos climáticos naturales como la Oscilación Multidecadal Atlántica (AMO), causaron la expansión del desierto. Nigam said:

Los desiertos generalmente se forman en los subtrópicos debido a la circulación de Hadley, a través de la cual el aire se eleva en el ecuador y desciende en los subtrópicos. Es probable que el cambio climático ensanche la circulación de Hadley, causando el avance hacia el norte de los desiertos subtropicales. Sin embargo, el desplazamiento hacia el sur del Sahara sugiere que también están funcionando mecanismos adicionales, incluidos ciclos climáticos como el AMO.

Lea sobre cómo los científicos destacaron los efectos del cambio climático causado por el hombre aquí.

El desierto del Sahara de África se está expandiendo, invadiendo los ecosistemas de sabana. Imagen a través de Luca Galuzzi.

La frontera sur del Sáhara linda con el Sahel, la zona de transición semiárida que se encuentra entre el Sáhara y las sabanas fértiles más al sur. El Sahara se expande a medida que el Sahel retrocede, perturbando los frágiles ecosistemas de pastizales y las sociedades humanas de la región. Nigam dijo que el lago Chad, que se encuentra en el centro de esta zona de transición climatológicamente conflictiva, sirve de referente para las condiciones cambiantes en el Sahel. Explicó:

La cuenca del Chad cae en la región donde el Sahara se ha deslizado hacia el sur. Y el lago se está secando. Es una huella muy visible de la reducción de las precipitaciones no solo a nivel local, sino en toda la región. Es un integrador de la disminución de las llegadas de agua en la expansiva cuenca del Chad.

Tomada fuera de la ciudad de Diakhao, Senegal, en marzo de 2018, la foto ilustra las condiciones del Sahel durante la estación seca. Imagen a través de Mamadou Faye / cortesía de Wassila Thiaw.

Conclusión: Un nuevo estudio dice que el desierto del Sahara se ha vuelto un 10 por ciento más grande en el siglo pasado.

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