La terapia con mascotas, también conocida como terapia asistida por animales, ha ido ganando popularidad. Desde visitas a animales para niños en hospitales hasta personas con demencia, y ahora personas con cáncer, los estudios sugieren que hay algunos beneficios importantes que se obtienen de estos visitantes peludos.

Mujer y su perro en un día soleado

LM Photo / Getty Images

Dr. oncólogo de Mayo Clinic Edward Creagan dice :» Una mascota es un medicamento sin efectos secundarios que tiene muchos beneficios. No siempre puedo explicarlo por mí mismo, pero durante años he visto cómo los casos de tener una mascota son como un medicamento efectivo: realmente ayuda a la gente.»

¿Cuáles son algunas de las formas en que la terapia con mascotas ha ayudado a las personas que luchan con enfermedades físicas y mentales, y qué están empezando a aprender los investigadores sobre su papel en el tratamiento del cáncer? Analizaremos los beneficios potenciales, los riesgos potenciales y cómo acceder a la terapia con mascotas como paciente o futuro voluntario.

Historia de la Terapia con mascotas

Los animales han sido compañeros de los seres humanos desde el tiempo registrado, pero el uso de esta compañía para fomentar la salud y el bienestar solo ha comenzado recientemente como terapia complementaria. La terapia asistida por animales (AAT) se utilizó por primera vez para ayudar a las personas con enfermedades mentales a partir de la década de 1800, y Sigmund Freud descubrió que era un complemento útil del psicoanálisis. Los animales como compañeros de aquellos con enfermedades físicas solo se reconocieron en 1976, cuando se fundó Therapy Dogs International, seguida de cerca por la Sociedad Delta (ahora llamada Pet Partners).

La terapia con mascotas se ha utilizado y estudiado de muchas formas. La investigación ha analizado tanto la propiedad de mascotas como las mascotas visitantes y cómo se pueden relacionar con la salud general.

¿Qué Animales Se Utilizan para la Terapia de Mascotas?

El tipo de animales que han compartido sus vidas con personas enfermas también es diverso. Los más comúnmente estudiados han sido los perros (terapia canina), siendo la raza más popular para la terapia de mascotas los golden retriever. Sin embargo, se han encontrado beneficios a través de la compañía de gatos, aves, animales de granja e incluso delfines.

Beneficios generales

Se han realizado muchos estudios que han evaluado los efectos físicos y emocionales de la compañía de mascotas. Con respecto a la propiedad de mascotas, los estudios han encontrado beneficios para la salud y la Asociación Americana del Corazón emitió una declaración científica en 2013 diciendo que la evidencia sugiere que la propiedad de mascotas reduce los riesgos cardíacos.

Centrarse en visitar mascotas-terapia asistida por animales-se han observado muchos beneficios físicos y emocionales. Algunos de ellos han incluido:

  • Disminución de la necesidad de medicamentos para el dolor en aquellos que sufren de dolor crónico: Para las personas con dolor crónico, la terapia con mascotas (perros) se asoció con una reducción significativa del dolor y la angustia emocional.
  • Disminución de los niveles de estrés
  • Un efecto calmante en pacientes con demencia
  • Mejora del estado de ánimo
  • Disminución de la ansiedad en pacientes hospitalizados
  • Disminución de la soledad y el aislamiento social, y una sensación de conexión emocional
  • La terapia con mascotas puede incluso mejorar la voluntad de vivir

Como una ventaja adicional, se ha encontrado que la terapia con mascotas no solo ayuda a las personas con necesidades físicas y emocionales, sino que parece beneficiar a toda la familia, así como al personal de enfermería del hospital en aquellos que están hospitalizados.

Beneficios para pacientes con cáncer

Se han realizado menos estudios sobre la terapia con mascotas para personas con cáncer que con otras afecciones, como el Alzheimer, pero los que se han centrado específicamente en pacientes con cáncer han mostrado resultados prometedores. Un estudio sobre pacientes con radioterapia encontró que aquellas personas que tuvieron visitas con perros calificaron su salud como mejor que aquellas que no tuvieron visitas con perros como parte de su terapia. Otro estudio señaló que la terapia con mascotas durante la quimioterapia mejoró la depresión, así como la oxigenación de la sangre (la cantidad de oxígeno transportado en la sangre). Otros estudios en personas con cáncer han encontrado que el AAT:

  • Disminución del dolor y fue útil como una forma de disminuir la necesidad de medicamentos para el dolor
  • Disminución del sufrimiento psicológico
  • Disminución de la fatiga

Estos estudios continúan, y los resultados han sido mixtos, por lo que las conclusiones deben considerarse preliminares y no definitivas.

Niños con Cáncer y Terapia con mascotas

Recientemente, un estudio de 2018 analizó el efecto de la terapia con mascotas en pacientes pediátricos con cáncer desde un punto de vista físico y psicosocial. Descubrieron que la terapia con mascotas se asociaba con una reducción del dolor, la irritación y el estrés, así como una tendencia a mejorar los síntomas de la depresión.

La terapia también pareció tener beneficios para los cuidadores de los niños, y se observó una reducción de la ansiedad, la tensión y la confusión mental.

¿Por Qué Funciona la Terapia con Mascotas?

Hay varias teorías que han intentado explicar por qué la terapia con mascotas ayuda a las personas con afecciones físicas y mentales. Intuitivamente, parece que la relajación, así como el almacenamiento en búfer de los factores estresantes, jugarían un papel.

Terapia con mascotas y hormonas del estrés

Los investigadores han encontrado una base fisiológica para este efecto. Un estudio en profesionales de la salud que fueron visitados por un perro de terapia de mascotas encontró que aquellos que pasaron tiempo con el perro tuvieron una disminución significativa en los niveles de cortisol en la sangre. Esta reducción» biológica » del estrés se observó con tan solo cinco minutos de tiempo con el perro. Otro estudio encontró que el AAT disminuyó las catecolaminas en la sangre.

Para entender el significado de esto, las sustancias químicas en nuestro cuerpo, como el cortisol y la catecolamina epinefrina (adrenalina), se conocen como hormonas del estrés. Estos mensajeros químicos tienen un lugar y un papel en el funcionamiento de nuestros cuerpos. Como instigadores de la respuesta de «lucha o huida», son los que nos alertan si escuchamos a un merodeador en medio de la noche, o tenemos que luchar contra un león en la selva. Por otro lado, los aumentos crónicos en estas hormonas del estrés se han relacionado con enfermedades cardíacas y posiblemente incluso con cáncer y recurrencia del cáncer.

Terapia con mascotas y endorfinas

La terapia con mascotas parece afectar también a otro tipo de sustancia química en nuestro cuerpo: las endorfinas. Las endorfinas son sustancias químicas secretadas por el cuerpo que actúan como analgésicos naturales del cuerpo. Son responsables de lo que se ha conocido como el colocón del corredor. Al menos un estudio ha encontrado que la terapia asistida con animales ha resultado en un aumento del nivel de endorfinas en pacientes que han pasado tiempo con un perro.

Riesgos

Aunque la investigación ha encontrado que la terapia con mascotas es segura incluso para pacientes hospitalizados, es importante tener en cuenta algunas preocupaciones potenciales. (Esto supone que las mascotas han sido examinadas para proporcionar terapia para mascotas y están al día con las vacunas.) Los problemas potenciales pueden incluir:

  • Problemas de comportamiento: Los animales, al igual que las personas, no actúan perfectamente todo el tiempo, incluso aquellos que están cuidadosamente entrenados.
  • Alergias: Algunas personas tienen alergias a los animales.
  • Personas inmunodeprimidas: Las personas que tienen supresión de médula ósea, por ejemplo, debido a la quimioterapia, deben hablar con su oncólogo antes de considerar la terapia con mascotas.
  • Transmisión de enfermedades: Existe un pequeño riesgo de que las enfermedades transmitidas por animales puedan transmitirse a los seres humanos. Se conocen como enfermedades zoonóticas. Con los animales que se examinan cuidadosamente, el riesgo de enfermedades zoonóticas debe ser pequeño.
  • Miedo a los animales: La terapia con mascotas no es una buena idea para las personas que tienen miedo de animales como los perros.
  • Respeto por el animal: Como nota final, es importante pensar en la criatura al otro lado de la terapia. Los animales utilizados para terapia no deben ser explotados ni colocados en situaciones que puedan ser incómodas o dañinas.

Cómo acceder a la Terapia con mascotas como Paciente

Si está buscando una manera de agregar la terapia con mascotas como complemento a su plan de tratamiento del cáncer, es mejor comenzar con su centro de tratamiento del cáncer. Hable con su proveedor de atención médica y otros miembros de su equipo médico. Es posible que tengan un programa formal o que puedan satisfacer sus deseos.

Dicho esto, simplemente tener una mascota o pasar tiempo con la mascota de un familiar o amigo puede tener beneficios. Por supuesto, primero es importante asegurarse de que la mascota se comporte bien y esté al día con las vacunas, y algunos oncólogos prefieren que las personas que reciben tratamientos contra el cáncer pasen tiempo con animales mayores en lugar de con un cachorro o gatito joven. En cuanto al mejor tipo de animal, depende de ti. ¿Qué te reconfortaría? Tomarse el tiempo para pensar en qué mascota realmente hubiera querido cuando era un niño pequeño puede darle algunas ideas. Muchos de estos sueños de la infancia, aunque creemos que los hemos superado, tienen algún mérito hoy en día. Tal vez pueda hacer un poco de «terapia de mascotas» mientras al mismo tiempo se complace en un sueño de infancia finalmente cumplido.

Cómo Participar como Voluntario

Si está interesado en participar en la terapia con mascotas como voluntario, hay muchas organizaciones que pueden ayudarlo a comenzar. En primer lugar, si desea usar su propio perro, deberá ver si su perro es adecuado para el programa. El siguiente paso es ver si su perro pasa la «Prueba de Buen Ciudadano Canino» desarrollada por el American Kennel Club. Puede buscar por estado para encontrar evaluadores que puedan administrar la prueba.

Una vez que su perro esté certificado, hay varias organizaciones que pueden ayudarlo a encontrar personas en su comunidad que podrían beneficiarse de la terapia con mascotas. Algunos de estos incluyen:

  • Therapy Dog International
  • The Delta Society
  • The Good Dog Foundation

Es importante tener en cuenta que la terapia con mascotas no se limita a los perros. La investigación ha encontrado beneficios de los gatos de terapia, así como de otros animales.

Una palabra de Verywell

La terapia con mascotas para personas con cáncer no se puede subestimar como un posible complemento para ayudar a controlar los muchos efectos secundarios relacionados con el cáncer y los tratamientos contra el cáncer. Sin embargo, es solo recientemente que la medicina ha comenzado a centrarse no solo en el tratamiento del cáncer, sino en la calidad de vida de las personas que reciben tratamiento. Ciertamente, una «terapia», como pasar tiempo con su perro, probablemente no sea suficiente para restaurarlo emocional y físicamente a su auto antes del cáncer. Pero combinar actividades como esta con otras actividades que pueden elevar su estado de ánimo y disfrutar de «ser normal» por un tiempo puede combinarse.

La investigación es joven, por lo que no sabemos cuál podría ser el efecto en la calidad de vida de una persona al agregar varias de estas terapias. Por ejemplo, agrega un poco de musicoterapia, terapia artística, meditación o qigong a tu rutina diaria. Afortunadamente, y a diferencia de los tratamientos utilizados para tratar las células cancerosas en nuestros cuerpos, hay muy pocos efectos secundarios de los que preocuparse. De hecho, los mayores efectos secundarios pueden ser que te enamores de un perro, desarrolles un amor por una nueva música o descubras que siempre has querido pintar.

Tener cáncer tiene muchos aspectos negativos, pero estamos aprendiendo que el cáncer también puede cambiar a las personas de manera positiva. Una de esas formas se pueden descubrir cosas que de otra manera nunca habría pensado!

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