La discusión actual sobre los pros y los contras del juego se ha concentrado en lo que a menudo son los trágicos resultados de un juicio deficiente y la falta de autocontrol. Estos peligros son lo suficientemente reales, pero al enfocarnos exclusivamente en ellos, malinterpretamos el simbolismo ritual que subyace en los juegos.

Incluso los ciudadanos de la antigua Roma jugaban a los dados una vez al año, en el festival de Saturnalia, en honor al dios de la abundancia (aunque las apuestas eran solo nueces, no dinero). Lejos de ser malvado, o incluso simplemente neutral, el juego a menudo se describe en la mitología tradicional como una encarnación del funcionamiento del universo mismo.

Los mitos escandinavos nos dicen que los dados y las runas, es decir, los números y las letras, fueron dados a los seres humanos por Odín, rey de los dioses. Se dice que los dioses juegan en las mesas, un juego cuyos movimientos están determinados en parte por los dados, utilizando tableros dorados que permanecen intactos incluso después del Ragnarok, la caída de los dioses. Esto sugiere que los dioses mismos están sujetos al destino: que el número y la medida gobiernan todas las cosas. De hecho, la palabra «dados «proviene del latín datus, que significa aquello que es» dado » por la fortuna.

En el mundo antiguo, las fuerzas del azar se personificaban como la voluntad impredecible de los dioses, o de la propia Fortuna. La rueda de la Fortuna y el molino del Destino son imágenes que revelan los ciclos inalterables de cambio en el mundo, encarnados en los cielos giratorios, así como en la caída de los dados. El tablero de juego era visto como la Tierra de cuatro cuartos, con los movimientos de los jugadores determinados en parte por los dados, es decir, por el destino.

El juego se representa aquí como un ritual que enfrenta el intelecto humano con las fuerzas impredecibles del azar que nos rodean. Es una forma concentrada del comportamiento de riesgo que llevamos a cabo todos los días, donde la suerte nos da diferentes talentos y circunstancias, pero debemos usar nuestra inteligencia para aprovecharlas. El juego entrena la mente para manejar el riesgo.

Muchos tableros de juego, dados e imágenes de personas jugando juegos de azar y habilidad han llegado a nosotros desde el mundo antiguo. Los juegos de mesa, en particular, se muestran como la recreación del guerrero, entrenándolo en los juicios complejos necesarios en el caos de la batalla cuando factores impredecibles interactúan con su habilidad y juicio a una velocidad vertiginosa.

Un espectro de habilidades va desde juegos de pura suerte, como los dados o la Lotería, hasta juegos de intelecto puro, como el ajedrez. Pero incluso los juegos de pura suerte desafían nuestro juicio. Ponen a prueba nuestra capacidad de apostar solo lo que podemos permitirnos perder y saber cuándo retirarnos con nuestras ganancias, o reducir nuestras pérdidas y dejar de jugar, una habilidad que necesitamos en más operaciones de cálculo.

«No ponga todos sus bienes a bordo de un barco para comerciar», escribió el poeta Hesíodo en el siglo VII a.C., «porque es malo encontrarse con un desastre en el mar. Deje la mayor parte en casa: la medida debida es la mejor en todas las cosas.»Un consejo equivalente es válido para aquellos que juegan en el mercado de valores hoy en día.

El juego de caballos es, asimismo, un «juego» que imita las apuestas reales hechas por capitalistas de riesgo de todo tipo. Los criadores de caballos confían su dinero a la calidad de su ganado en cada carrera sin necesidad de hacer una apuesta; los inversores juzgan que la habilidad del fabricante que respaldan superará los caprichos del azar, por lo que confían su dinero en su propio buen juicio.

El juego puede entrenar y ejercitar la mente para tomar riesgos de la vida real. Pero como muestra su antiguo simbolismo, también es un ritual que honra las influencias duales del azar y la habilidad en nuestro mundo. Confiar solo en la Fortuna es el error del adicto al juego, y Mercurio, el dios del cálculo, obtiene su venganza cuando los contadores de frijoles se meten en la bancarrota. Pero tanto el azar como la habilidad están activos en nuestras vidas todo el tiempo; ignoramos cualquiera a nuestro riesgo.

El ciudadano sobrio que tiene un aleteo anual en las carreras quizás debería ser visto como imitando a los romanos que juegan a los dados, ofreciendo piadosamente un reconocimiento ritual de la presencia continua de la Fortuna a lo largo de nuestras vidas.

· Prudence Jones is co-author of A History Of Pagan Europe

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