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A medida que crece el uso de madera de ingeniería en aplicaciones de construcción, también crece el desafío de cómo se puede reciclar de manera eficiente. Productos como la madera laminada laminada cruzada (CLT) están desempeñando un papel cada vez mayor en la industria de la construcción, pero a largo plazo, ¿podrían terminar siendo enviados a vertederos en lugar de ser reciclados debido a las dificultades técnicas y logísticas involucradas en el reciclaje de madera estructural?

Según el consultor ambiental Wrap (Waste & Resources Action Programme), que anteriormente trabajaba en el ámbito de la sostenibilidad del entorno construido, hay un grupo importante de impedimentos físicos para el reciclaje de madera: los contaminantes.

Wrap research explica que » los contaminantes pueden causar problemas importantes para el reciclador y es posible que haya que instalar equipos para eliminarlos. Sin embargo, la prevención de la contaminación en primer lugar es el mejor medio para producir un producto de calidad a partir de la madera reciclada.»

Entonces, ¿cuáles son estos contaminantes y cómo impiden el proceso de reciclaje de madera? Un contaminante puede ser cualquier material incrustado dentro del cuerpo del componente de madera que pueda comprometer su integridad estructural o química. Wrap identifica un total de siete contaminantes de la siguiente manera: tratamientos de superficie, metales, vidrio, papel, plástico, caucho y tratamientos químicos.

Continuar enviando residuos de madera a vertederos representa una oportunidad perdida

Jeremy Tomkinson, NNFCC

Dos de estos, en particular, los tratamientos químicos y los metales, son de importancia específica cuando se intenta reciclar componentes estructurales de madera a gran escala. Todos los tipos de tratamiento químico se pueden aplicar comúnmente a la madera estructural, desde la protección contra la intemperie hasta la impermeabilización. Si bien dicho tratamiento tiene un uso específico requerido en la forma original de la madera, puede comprometer su idoneidad a largo plazo cuando se trata de reciclaje. Con sus capas de unión adhesiva, la madera laminada encolada es un ejemplo particularmente pertinente de los problemas de reciclaje que presentan los productos químicos.

Los metales son otro impedimento considerable para el reciclaje y pueden ir desde artículos de ferretería relativamente pequeños, como clavos y tornillos, hasta grandes accesorios estructurales, como marcos y enjutas.

La respuesta obvia es eliminar el metal, pero esto puede ser laborioso, costoso y causar un gran dolor de cabeza para los recicladores, como explica Wrap. «El metal puede dañar la maquinaria de reciclaje de madera y puede ser peligroso para los usuarios de productos hechos de madera reciclada. Los metales ferrosos, como los clavos, se pueden quitar con imanes. Sin embargo, los metales no ferrosos, como los accesorios de aluminio y latón, pueden eliminarse mediante un separador de corrientes de foucault.»

Todo lo cual, por supuesto, agrega tiempo, costo y complejidad adicionales al proceso de reciclaje; elementos que en última instancia pueden contribuir a que el reciclaje de madera sea una opción menos atractiva que el vertedero.

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Problemas prácticos

Y la cuestión de cuánta madera envía el Reino Unido al vertedero es crítica. Comúnmente se considera que la madera es un material fácilmente reciclable cuyas características naturales y un importante potencial de reutilización ofrecen sólidas credenciales ambientales. Sin embargo, la realidad es algo diferente. La Revolución Circular fue un informe encargado por el Imperial College de Londres y compilado por los especialistas internacionales en recuperación de residuos Veolia. Se publicó este verano y es una lectura sorprendente.

El informe señala que, como país, producimos «una gran cantidad de residuos de madera» y enviamos una proporción desproporcionadamente grande de estos residuos a vertederos. Cada año, el Reino Unido elimina 10 millones de toneladas de madera, pero solo se recicla 1 millón de toneladas. Según el informe, esto equivale a un valor de mercancía de £2.1 mil millones que se desperdicia, el tercero más alto de todos los materiales enviados a vertederos después de los metales (£10 mil millones) y los plásticos (£2.3 mil millones).

Además del costo económico, esto también representa una pérdida ambiental significativa. Esta es la razón por la que la cantidad de madera que el Reino Unido envía a los vertederos es un tema político y ecológico muy polémico, y las cifras exactas varían enormemente. La Asociación de Recicladores de Madera (WRA) establece un tono más optimista que el informe Veolia, estimando que «el Reino Unido genera aproximadamente 4,5 millones de toneladas de residuos de madera al año. En 1996 se recicló menos del 25%. En 2011, esa cifra había aumentado a más del 60%, es decir, alrededor de 2,8 millones de toneladas.»

En 2012, el Departamento de Medio Ambiente, Alimentos & Asuntos Rurales (Defra) encargó una amplia consulta sobre si prohibir la madera de los vertederos del Reino Unido. Al año siguiente, después de recibir respuestas de expertos y de la industria, decidieron no aceptar la propuesta por motivos de complejidad y costo, y optaron por aumentar los impuestos a los vertederos.

Aunque reconoció la escasez de cifras precisas, en ese momento Defra declaró que el Reino Unido envía alrededor de 700.000 toneladas de madera a vertederos, significativamente por debajo de las cifras estimadas tanto por Veolia como por la WRA. Sin embargo, incluso el informe Defra reconoció que menos del 3% de la madera enviada al vertedero está separada y, por lo tanto, puede reciclarse o quemarse para obtener energía, una cifra que coincide con la afirmación de Veolia de la enorme oportunidad perdida que representa no reutilizar la madera.

En el momento de la decisión de Defra de no impedir el envío de madera a vertederos, el Dr. Jeremy Tomkinson, director ejecutivo del Centro Nacional de Cultivos No Alimentarios (NNFCC), resumió la decepción de muchos comentaristas ambientales. «Continuar enviando residuos de madera a vertederos representa una oportunidad perdida. La introducción de una prohibición total puede haber supuesto costes adicionales para algunas empresas, pero una prohibición gradual habría creado nuevas oportunidades para las industrias madereras y energéticas y podría haber sido una nueva fuente importante de calor y electricidad con bajas emisiones de carbono.»

Silver lining

Entonces, ¿por qué se envía tanta madera a vertederos y por qué se recicla tan poca? A pesar de los evidentes beneficios para el medio ambiente, algunas de las preocupaciones comunes mencionadas contra el reciclaje de madera se centran en la rentabilidad, la practicidad y la calidad. A menudo se percibe un alto costo inicial de reciclaje, así como complejidades logísticas en la separación requerida de tipos de maderas y materiales incrustados.

Sin embargo, el CLT puede proporcionar algo de un lado positivo cuando se trata de reciclaje, como explica Lewis Taylor, consultor de marcos de madera en TRADA (Asociación de Investigación y Desarrollo de Madera). «Al final de la vida útil del edificio, los paneles de CLT pueden ser especialmente adecuados para su reutilización o reciclaje. La madera sin tratar y las colas de bajo riesgo utilizadas en los paneles de CLT hacen que el producto sea adecuado como combustible de biomasa.»

El reciclaje térmico en lugar del físico, o la energía de los residuos es un sector en crecimiento y los componentes de construcción de CLT podrían estar en una posición única para contribuir a ello al final de su ciclo de vida. De ser así, podría representar una innovación de reciclaje significativa que, en última instancia, podría ayudar a reducir la cantidad de residuos de madera que terminan en vertederos.

La jerarquía de residuos

Kris Karslake

Kris Karslake, asesor ambiental sénior de Bam, proporciona la perspectiva de un contratista sobre los esfuerzos para desviar la madera del vertedero

Como empresa, seguimos la jerarquía de residuos, esto garantiza que evitamos los residuos en la medida de lo posible.

Por lo tanto, los horarios de corte / maderas precortadas se traen al sitio como preferencia. Si la madera se corta a medida en el sitio, se establecen áreas de reutilización, de modo que cualquier persona pueda utilizar los recortes que han sido producidos por diversos oficios en el sitio. Las obras de construcción también están utilizando métodos de construcción alternativos, lo que significa que la madera se reutiliza varias veces antes de eliminarse o que el uso de madera se elimina por completo. Dos ejemplos que se me ocurren en este momento son el sistema peri deck o pecafil.

El siguiente paso es enviar madera para reciclaje o recuperación de energía, ya sea en contenedores separados a instalaciones dedicadas, o en contenedores mixtos de residuos de construcción a una estación de transferencia de residuos.

Muchos sitios utilizan proyectos comunitarios nacionales de Reciclaje de Madera para desviar todos los desechos de madera de los vertederos. También crean oportunidades de capacitación y voluntariado para la población local, especialmente para aquellos que podrían tener dificultades para acceder o regresar al empleo.

Cuando nuestras estaciones de transferencia de residuos informan de la desviación de residuos por producto, toda la madera de construcción se desvía del vertedero.

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