La zoothérapie, également appelée thérapie assistée par les animaux, gagne en popularité. Des visites d’animaux pour les enfants dans les hôpitaux aux personnes atteintes de démence, en passant par les personnes atteintes de cancer, des études suggèrent que ces visiteurs à fourrure présentent d’importants avantages.

 Femme et son chien par une journée ensoleillée

LM Photo / Getty Images

Oncologue de la Clinique Mayo Dr. Edward Creagan dit: « Un animal de compagnie est un médicament sans effets secondaires qui présente de nombreux avantages. Je ne peux pas toujours l’expliquer moi—même, mais depuis des années, j’ai vu à quel point les cas d’avoir un animal de compagnie sont comme un médicament efficace – cela aide vraiment les gens. »

Quelles sont certaines des façons dont la zoothérapie a aidé les personnes aux prises avec des maladies physiques et mentales, et qu’est-ce que les chercheurs commencent à apprendre sur son rôle dans le traitement du cancer? Nous examinerons les avantages potentiels, les risques potentiels et la façon d’accéder à la zoothérapie en tant que patient ou futur bénévole.

Histoire de la zoothérapie

Les animaux sont des compagnons de l’homme depuis les temps enregistrés, mais l’utilisation de cette compagnie pour favoriser la santé et le bien-être n’a pris son envol que récemment en tant que thérapie complémentaire. La thérapie assistée par l’animal (TAA) a d’abord été utilisée pour aider les personnes atteintes de maladies mentales à partir des années 1800. Il a été trouvé comme un complément utile à la psychanalyse par Sigmund Freud. Les animaux en tant que compagnons des personnes atteintes de maladies physiques n’ont été reconnus que récemment en 1976, lorsque Therapy Dogs International — suivi de près par la Société Delta (maintenant appelée Pet Partners) — a été fondée.

La zoothérapie a été utilisée et étudiée sous de nombreuses formes. La recherche a examiné à la fois la propriété d’animaux de compagnie et les animaux de visite et la façon dont ils peuvent se rapporter à la santé globale.

Quels Animaux Sont Utilisés pour la Zoothérapie?

Le type d’animaux qui ont partagé leur vie avec des personnes malades est également divers. Les chiens les plus couramment étudiés ont été les chiens (thérapie canine), la race la plus populaire pour la zoothérapie étant les golden retrievers. Mais, des avantages ont été trouvés grâce à la compagnie avec des chats, des oiseaux, des animaux de ferme et même des dauphins.

Avantages généraux

De nombreuses études ont été réalisées qui ont évalué les effets physiques et émotionnels de la compagnie animale. En ce qui concerne la propriété d’un animal de compagnie, des études ont révélé des avantages pour la santé et l’American Heart Association a publié une déclaration scientifique en 2013 indiquant que les preuves suggèrent que la propriété d’un animal de compagnie réduit les risques cardiaques.

En se concentrant sur les animaux de compagnie en visite — thérapie assistée par les animaux – de nombreux avantages physiques et émotionnels ont été constatés. Certains d’entre eux ont inclus:

  • Une diminution du besoin de médicaments contre la douleur chez les personnes souffrant de douleur chronique: Pour les personnes souffrant de douleur chronique, la zoothérapie (chiens) était associée à une réduction significative de la douleur et de la détresse émotionnelle.
  • Niveaux de stress réduits
  • Un effet calmant chez les patients atteints de démence
  • Amélioration de l’humeur
  • Diminution de l’anxiété chez les patients hospitalisés
  • Diminution de la solitude et de l’isolement social, et un sentiment de connexion émotionnelle
  • La zoothérapie peut même améliorer la volonté de vivre

En plus, il a été constaté que la zoothérapie aide non seulement les personnes ayant des besoins physiques et émotionnels, mais semble profiter à toute la famille, ainsi qu’au personnel infirmier de l’hôpital chez les personnes hospitalisées.

Avantages pour les patients atteints de cancer

Moins d’études ont été réalisées sur la zoothérapie pour les personnes atteintes de cancer que pour d’autres affections telles que la maladie d’Alzheimer, mais celles qui se sont spécifiquement concentrées sur les patients atteints de cancer ont montré des résultats prometteurs. Une étude sur les patients en radiothérapie a révélé que les personnes qui ont eu des visites de chiens ont évalué leur santé comme meilleure que celles qui n’ont pas eu de visites de chiens dans le cadre de leur thérapie. Une autre étude a noté que la zoothérapie pendant la chimiothérapie améliorait la dépression ainsi que l’oxygénation du sang (la quantité d’oxygène transportée dans le sang). D’autres études sur les personnes atteintes de cancer ont révélé que l’AAT:

  • Diminution de la douleur et a été utile pour réduire le besoin de médicaments contre la douleur
  • Diminution de la détresse psychologique
  • Diminution de la fatigue

Ces études se poursuivent et les résultats ont été mitigés, de sorte que les conclusions doivent être considérées comme préliminaires et non définitives.

Enfants atteints de cancer et de zoothérapie

Récemment, une étude de 2018 a examiné l’effet de la zoothérapie sur les patients atteints de cancer pédiatrique d’un point de vue physique et psychosocial. Ils ont constaté que la zoothérapie était associée à une réduction de la douleur, de l’irritation et du stress, ainsi qu’à une tendance à l’amélioration des symptômes de dépression.

La thérapie semblait également avoir des avantages pour les soignants des enfants, avec une réduction de l’anxiété, de la tension et de la confusion mentale notée.

Pourquoi La Zoothérapie Fonctionne-t-Elle?

Plusieurs théories ont tenté d’expliquer pourquoi la zoothérapie aide les personnes souffrant de troubles physiques et mentaux. Intuitivement, il semble que la relaxation ainsi que la mise en mémoire tampon des facteurs de stress joueraient un rôle.

Zoothérapie et hormones de stress

Les chercheurs ont en fait trouvé une base physiologique pour cet effet. Une étude sur des professionnels de la santé qui ont reçu la visite d’un chien de zoothérapie a révélé que ceux qui avaient du temps avec le chien avaient une diminution significative des taux de cortisol dans le sang. Cette réduction du stress « biologique » a été notée avec aussi peu que cinq minutes de temps passé avec le chien. Une autre étude a révélé que l’AAT diminuait les catécholamines dans le sang.

Pour comprendre l’importance de cela, les produits chimiques présents dans notre corps tels que le cortisol et la catécholamine épinéphrine (adrénaline) sont appelés hormones du stress. Ces messagers chimiques ont une place et un rôle dans le fonctionnement de notre corps. En tant qu’instigateurs de la réponse « combat ou fuite », ce sont eux qui nous alertent si nous entendons un rôdeur au milieu de la nuit, ou si nous devons combattre un lion dans la jungle. D’autre part, une augmentation chronique de ces hormones de stress a été liée à une maladie cardiaque et peut-être même à un cancer et à une récidive du cancer.

La zoothérapie et les endorphines

La zoothérapie semble également affecter un autre type de produit chimique dans notre corps — les endorphines. Les endorphines sont des produits chimiques sécrétés par le corps qui agissent comme des analgésiques naturels du corps. Ils sont responsables de ce qui est devenu connu comme le high du coureur. Au moins une étude a révélé que la thérapie assistée par l’animal a entraîné une augmentation du taux d’endorphines chez les patients qui ont passé du temps avec un chien.

Risques

Bien que la recherche ait révélé que la zoothérapie était sans danger même pour les patients hospitalisés, il est important de noter quelques préoccupations potentielles. (Cela suppose que les animaux de compagnie ont été dépistés pour fournir une zoothérapie et sont à jour sur les vaccinations.) Les problèmes potentiels peuvent inclure:

  • Problèmes de comportement: Les animaux, tout comme les gens, n’agissent pas parfaitement tout le temps, même ceux qui sont soigneusement entraînés.
  • Allergies: Certaines personnes ont des allergies aux animaux.
  • Personnes immunodéprimées: Les personnes qui ont une suppression de la moelle osseuse, par exemple en raison d’une chimiothérapie, devraient en parler à leur oncologue avant d’envisager une zoothérapie.
  • Transmission des maladies: Il existe un faible risque que les maladies véhiculées par les animaux soient transmises à l’homme. Celles-ci sont connues sous le nom de maladies zoonotiques. Avec des animaux soigneusement dépistés, le risque de maladies zoonotiques devrait être faible.
  • Peur des animaux: La zoothérapie n’est pas une bonne idée pour les personnes effrayées par des animaux tels que les chiens.
  • Respect de l’animal: Pour terminer, il est important de penser à la créature de l’autre côté de la thérapie. Les animaux utilisés pour la thérapie ne doivent pas être exploités ou placés dans des situations qui pourraient être inconfortables ou nuisibles.

Comment accéder à la zoothérapie en tant que patient

Si vous cherchez un moyen d’ajouter la zoothérapie en complément de votre plan de traitement du cancer, il est préférable de commencer par votre centre de traitement du cancer. Discutez-en avec votre fournisseur de soins de santé et les autres membres de votre équipe médicale. Ils peuvent avoir un programme officiel ou ils peuvent être en mesure de répondre à vos souhaits.

Cela dit, le simple fait d’avoir un animal de compagnie ou de passer du temps avec l’animal d’un membre de la famille ou d’un ami peut avoir des avantages. Bien sûr, il est important de s’assurer d’abord que l’animal est bien élevé et à jour sur les vaccinations, et certains oncologues préfèrent que les personnes recevant des traitements contre le cancer passent du temps avec des animaux plus âgés contrairement à un jeune chiot ou chaton. En ce qui concerne le meilleur type d’animal, c’est vraiment à vous de décider. Qu’est-ce qui vous apporterait du réconfort ? Prendre le temps de réfléchir à l’animal que vous auriez vraiment voulu en tant que petit enfant peut vous donner quelques idées. Beaucoup de ces rêves d’enfance, même si nous pensons les avoir dépassés, ont un certain mérite aujourd’hui. Peut-être pouvez-vous faire de la « zoothérapie » tout en vous livrant à un rêve d’enfance enfin réalisé.

Comment s’impliquer en tant que bénévole

Si vous êtes intéressé à vous impliquer dans la zoothérapie en tant que bénévole, de nombreuses organisations peuvent vous aider à démarrer. Tout d’abord, si vous souhaitez utiliser votre propre chien, vous devrez voir si votre chien convient bien au programme. L’étape suivante consiste à voir si votre chien réussit le « Test de bon Citoyen Canin » développé par l’American Kennel Club. Vous pouvez effectuer une recherche par état pour trouver des évaluateurs qui peuvent administrer le test.

Une fois que votre chien est certifié, plusieurs organisations peuvent vous aider à trouver des personnes dans votre communauté qui pourraient bénéficier de la zoothérapie. Certains d’entre eux comprennent:

  • Therapy Dog International
  • The Delta Society
  • The Good Dog Foundation

Il est important de noter que la zoothérapie ne se limite pas aux chiens. La recherche a trouvé des avantages des chats de thérapie ainsi que d’autres animaux.

Un mot de Verywell

La zoothérapie pour les personnes atteintes de cancer ne peut être sous-estimée comme complément potentiel pour aider à gérer les nombreux effets secondaires liés au cancer et aux traitements du cancer. Ce n’est cependant que récemment que la médecine a commencé à se concentrer non seulement sur le traitement du cancer, mais aussi sur la qualité de vie des personnes traitées. Certes, une « thérapie », comme passer du temps avec votre chien, n’est probablement pas suffisante pour vous restaurer émotionnellement et physiquement à votre soi pré-cancer. Mais combiner des activités comme celle-ci avec d’autres activités qui peuvent élever votre humeur et profiter « d’être normal » pendant un certain temps peut s’additionner.

La recherche est jeune, nous ne savons donc pas quel pourrait être l’effet sur la qualité de vie d’une personne en additionnant plusieurs de ces thérapies. Par exemple, ajouter un peu de musicothérapie, d’art-thérapie, de méditation ou de qigong à votre routine quotidienne. Heureusement, et contrairement aux traitements utilisés pour traiter les cellules cancéreuses de notre corps, il y a très peu d’effets secondaires à craindre. En fait, les plus grands effets secondaires peuvent être que vous tombez amoureux d’un chien, développez un amour pour une nouvelle musique ou découvrez que vous avez toujours voulu peindre.

Le cancer comporte de nombreux aspects négatifs, mais nous apprenons que le cancer peut également changer les gens de manière positive. L’une de ces façons peut être de découvrir des choses que vous aimez et que vous n’auriez jamais considérées autrement!

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