Une mer de sable apparemment sans fin, le Sahara s’étend à l’horizon. Image via NSF/ Wikimedia.

Le Sahara est déjà le plus grand désert au monde par temps chaud – environ la taille des États-Unis contigus. Et selon une nouvelle étude, le désert s’est étendu au cours du siècle dernier.

Les déserts sont généralement définis par leurs faibles précipitations annuelles moyennes – généralement moins de 100 mm (4 pouces) de pluie par an ou moins. Pour la nouvelle étude publiée le 29 mars 2018 dans le Journal of Climate à comité de lecture, les chercheurs ont analysé les données pluviométriques enregistrées dans toute l’Afrique de 1920 à 2013 et ont constaté que le Sahara, qui occupe une grande partie de la partie nord du continent, s’est développé de 10% au cours de cette période.

Les chercheurs suggèrent que d’autres déserts pourraient également s’étendre. Sumant Nigam est professeur de sciences atmosphériques et océaniques à l’Université du Maryland et auteur principal de l’étude. Il a déclaré dans un communiqué:

Nos résultats sont spécifiques au Sahara, mais ils ont probablement des implications pour les autres déserts du monde.

Cette image satellite montre les trois régions d’Afrique du Nord : le Sahara, le Sahel et le Soudan. Le désert saharien couvre le nord, partie supérieure du continent,. Le Sahel, une ceinture semi-aride de terres arides, sablonneuses et jonchées de roches, s’étend sur le continent africain entre le Sahara et le Soudan, qui est la partie méridionale la plus verte et la plus fertile de cette image. Image via le studio de visualisation scientifique NASA / Goddard Space Flight Center.

Les résultats de l’étude suggèrent que le changement climatique d’origine humaine, ainsi que les cycles climatiques naturels tels que l’Oscillation multidécadaire atlantique (AMO), ont provoqué l’expansion du désert. Nigam il a dit:

Les déserts se forment généralement dans les régions subtropicales en raison de la circulation de Hadley, à travers laquelle l’air monte à l’équateur et descend dans les régions subtropicales. Le changement climatique est susceptible d’élargir la circulation Hadley, provoquant une avancée vers le nord des déserts subtropicaux. Le fluage vers le sud du Sahara suggère cependant que des mécanismes supplémentaires sont également à l’œuvre, y compris les cycles climatiques tels que l’AMO.

Découvrez comment les scientifiques ont distingué les effets du changement climatique d’origine humaine ici.

Le désert du Sahara africain s’étend et empiète sur les écosystèmes de savane. Image via Luca Galuzzi.

La frontière sud du Sahara jouxte le Sahel, la zone de transition semi-aride qui se situe entre le Sahara et les savanes fertiles plus au sud. Le Sahara s’étend à mesure que le Sahel se retire, perturbant les écosystèmes de prairies fragiles de la région et les sociétés humaines. Nigam a déclaré que le lac Tchad, qui se trouve au centre de cette zone de transition climatologiquement conflictuelle, sert de signal d’alarme pour l’évolution des conditions au Sahel. Il a expliqué:

Le bassin du Tchad se situe dans la région où le Sahara s’est glissé vers le sud. Et le lac se dessèche. C’est une empreinte très visible de la réduction des précipitations non seulement localement, mais dans toute la région. C’est un intégrateur de la baisse des arrivées d’eau dans le vaste bassin du Tchad.

Prise à l’extérieur de la ville de Diakhao, au Sénégal, en mars 2018, la photo illustre les conditions du Sahel pendant la saison sèche. Photo par Mamadou Faye / avec l’aimable autorisation de Wassila Thiaw.

Conclusion: Une nouvelle étude indique que le désert du Sahara a augmenté de 10% au cours du siècle dernier.

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