La discussion actuelle sur les avantages et les inconvénients du jeu s’est concentrée sur les résultats souvent tragiques d’un mauvais jugement et d’un manque de maîtrise de soi. Ces dangers sont assez réels, mais en nous concentrant exclusivement sur eux, nous comprenons mal le symbolisme rituel qui sous-tend le jeu.

Même les citoyens de la Rome antique jouaient aux dés une fois par an, lors de la fête des Saturnales, en l’honneur du dieu de l’abondance (bien que les paris n’étaient que des noix, pas de l’argent). Loin d’être diabolique, voire simplement neutre, le jeu est souvent décrit dans la mythologie traditionnelle comme une incarnation du fonctionnement de l’univers lui-même.

Les mythes scandinaves nous disent que les dés et les runes, c’est-à-dire les chiffres et les lettres, ont été donnés aux êtres humains par Odin, roi des dieux. On dit que les dieux jouent aux tables, un jeu dont les mouvements sont en partie déterminés par des dés, en utilisant des planches dorées qui restent ininterrompues même après Ragnarok, la chute des dieux. Cela suggère que les dieux eux-mêmes sont soumis au destin: ce nombre et cette mesure régissent toutes choses. En effet, le mot « dés » vient du latin datus, signifiant ce qui est « donné » par la fortune.

Dans le monde antique, les forces du hasard étaient personnifiées comme la volonté imprévisible des dieux, ou de la Fortune elle-même. La roue de la Fortune et le moulin du Destin sont des images qui révèlent les cycles inaltérables du changement dans le monde, incarnés dans les cieux tournants ainsi que dans la chute des dés. Le plateau de jeu était considéré comme la Terre à quatre quartiers, les mouvements des joueurs étant déterminés en partie par les dés, c’est-à-dire par le Destin.

Le jeu est ici décrit comme un rituel qui oppose l’intellect humain aux forces imprévisibles du hasard qui nous entourent. C’est une forme concentrée du comportement de prise de risque que nous menons tous les jours, où la chance nous offre différents talents et circonstances, mais nous devons utiliser notre intelligence pour en tirer profit. Le jeu entraîne l’esprit à gérer le risque.

De nombreux plateaux de jeu, dés et images de personnes jouant à des jeux de hasard et d’habileté nous sont parvenus du monde antique. Les jeux de société, en particulier, sont présentés comme la récréation du guerrier, l’entraînant dans les jugements complexes nécessaires dans le chaos de la bataille lorsque des facteurs imprévisibles interagissent avec son habileté et son jugement à une vitesse vertigineuse.

Un éventail de compétences va des jeux de pure chance, tels que les dés ou le Loto, aux jeux de pure intelligence, tels que les échecs. Mais même les jeux de pure chance défient notre jugement. Ils testent notre capacité à parier uniquement ce que nous pouvons nous permettre de perdre et à savoir quand repartir avec nos gains, ou pour réduire nos pertes et arrêter de jouer, une compétence dont nous avons besoin dans les entreprises plus calculatrices.

« Ne mettez pas toutes vos marchandises à bord d’un navire pour le commerce », écrivait le poète Hésiode au 7ème siècle avant JC, « car c’est une mauvaise chose de rencontrer une catastrophe en mer. Laissez la plus grande partie à la maison: la mesure appropriée est la meilleure en toutes choses. »Des conseils équivalents sont valables pour ceux qui jouent sur le marché boursier aujourd’hui.

Le jeu sur les chevaux est, de même, un « jeu » qui imite les paris réels faits par les investisseurs en capital-risque de toutes sortes. Les éleveurs de chevaux confient leur argent à la qualité de leur stock de sang à chaque course sans jamais avoir besoin de placer un pari; les investisseurs jugent que la compétence du fabricant qu’ils soutiennent l’emportera sur les aléas du hasard – et confient ainsi leur argent à leur propre bon jugement.

Le jeu peut ainsi entraîner et exercer l’esprit à prendre des risques réels. Mais comme le montre son symbolisme ancien, c’est aussi un rituel honorant la double influence du hasard et de l’habileté dans notre monde. Faire confiance à la seule Fortune est l’erreur de l’accro au jeu, et Mercure, le dieu du calcul, prend dûment sa revanche lorsque les compteurs de haricots s’installent sur le failli. Mais le hasard et l’habileté sont actifs dans nos vies tout le temps; nous ignorons l’un ou l’autre à nos risques et périls.

Le citoyen sobre qui a un battement annuel aux courses devrait peut-être être considéré comme imitant les Romains qui jouent aux dés – offrant pieusement une reconnaissance rituelle de la présence continue de la Fortune tout au long de nos vies.

· Prudence Jones is co-author of A History Of Pagan Europe

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